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腾讯、阿里、字节为何都在争抢元宇宙引擎?

2022-08-25 13:51
辽宁
来源:澎湃新闻·澎湃号·湃客
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原创 陈桥辉 Tech星球

Tech星球(微信ID:tech618)

文 | 陈桥辉

近日,3D引擎开发商Unity宣布,将其在中国的业务独立出来,成立合资公司“Unity中国”。这一举动吸引了来自阿里巴巴、OPPO、抖音集团等多家互联网企业,参与投资Unity拆分后独立的中国公司,而热捧之下的“Unity中国”投后估值也高达10亿美元。

一个3D引擎的独立融资事件,吸引着国内众多大厂的目光,背后的缘由是这些大厂所涵盖的电商、通信、游戏、社交、人工智能、短视频等业务,都离不开3D引擎技术的助力。虽然在绝大部分时刻,人们几乎感知不到3D引擎的重要性,因为他们离产品、离应用太远了。但核心是,引擎又是必需的源动力。

而随着元宇宙大热,3D引擎更是成为大厂所重点关注的方向。如百度、华为、腾讯、字节等互联网大厂纷纷投入了元宇宙赛道后,推出了希壤Lite 、QQ音乐“MUSICZONE”等产品,这些虚拟世界能够完美运转的核心动力,都来源于3D引擎,可以说,“3D引擎”是支撑起元宇宙产品能够流畅运转的核心系统,比如上述两个元宇宙项目背后,就有国内最具代表性的3D引擎Cocos的身影。

一时之间,作为元宇宙的“核心”,“3D引擎”已然成为互联网大厂们在元宇宙赛道上所争抢的焦点。

用引擎释放元宇宙之力

元宇宙的浪潮之下,没有哪家互联网大厂可以无动于衷,现已纷纷投入到元宇宙的赛道中。如字节收购VR厂商PICO,并基于PICO推出多个配套的软件产品;百度则是推出国内的首款元宇宙社交产品“希壤”;QQ音乐作为流媒体平台,也推出了虚拟音乐社交“MUSICZONE”,并登上热搜。

而这些虚拟内容型产品能够丝滑地展现其宏大的世界观,离不开作为技术底座的3D引擎,甚至可以说3D引擎的技术能力决定了这些虚拟内容的最终呈现效果,如QQ音乐的“MUSICZONE”,就内置了Cocos引擎,保证了整个虚拟画面在切换等方面的流畅度。

那么3D引擎到底是什么?通俗地说,3D引擎是构建实时3D内容的标准化工具。以当下爆火的虚拟偶像为例,3D引擎能够完成从建模到人体仿生的一系列动作,我们可以在3D引擎中为该模型绑定骨骼,设置走路的姿势、穿什么材质的衣服,在不同环境光照下的动态变化,人物与周围物体交互的逻辑等等,具备创建一个完整世界的所有要素,这也是为什么3D引擎被称为元宇宙基石的原因之一。

伴随着元宇宙浪潮的汹涌而至,国内外3D引擎都迎来了快速发展。目前行业最通用的商业3D引擎共有三家,Unreal、Cocos、Unity,其中Cocos是唯一一家国产自主知识产权通用引擎,近两年其功能和性能上都在不断迭代升级,特别是在3D性能、渲染、工具方面发展很快。

Tech星球发现,Cocos就像是3D引擎业内的基建狂魔,一年半时间内发布了6个重要的版本。

2021年年初,Creator 3.0版本,将2D和3D两套产品进行合并,开始引擎一体化建设;2021年5月,Creator 3.1正式发布,Cocos与华为海思团队在引擎底层设施上展开的合作,成为国内首个“国产芯片+商业引擎”合作模式案例;2021年6月,Creator 3.2版本发布,Cocos与华为展开全面合作,成为全球首家支持 HarmonyOS的跨平台图形渲染引擎,且已正式支持HarmonyOS多设备协同。不久前,Cocos发布了3.6版本,官方称其为3D图像渲染领域的里程碑级更新。

新版本的频繁推出,意味着行业需求也在快速更新。3D引擎必须通过更快更稳的版本迭代去加强自身实力,以保持竞争力。

实际上,在元宇宙产业兴起之时,Cocos就希望成为这个领域基建的核心工具供应商之一。Cocos认为,“对于元宇宙,许多人都有着不同的定义,但其共识是,元宇宙的形态一定是3D、实时、可互动的,最适应这种形态内容的底层创作工具其实就是我们这样的3D引擎,它能帮助元宇宙搭建所有的可视化内容。”

Tech星球了解到,Cocos与华为、百度、阿里、声网等国内核心技术、平台企业有着深入的合作。以百度为例,Cocos将帮助希壤Lite合作拓展更多展示平台,即将推出一站式元宇宙内容开发解决方案“希壤Lite”,下半年还将发布无代码的虚拟角色构建工具,能够让用户快速获得属于自己的数字人形象。此外,Cocos将在今年下半年推出XR编辑器Cocos CreatorXR,且在数字孪生、工业4.0、车机领域都有布局。

运用新技术,不断拓宽新的应用场景

事实上,Cocos在工具链上的一系列完善,都离不开其在元宇宙的布局。

元宇宙包含了沉浸感、虚拟化、互动性等关键词,具象到领域就是虚拟人、开放世界游戏、跨端交互等赛道。而这些恰巧都是3D引擎擅长且一并兼具的能力。可以说,有关元宇宙组成部分的一切要素,如数字人、XR、数字孪生等等,首选的创作工具是3D引擎。

不过从另外一方面来说,引擎能力本身的强弱也限制了其在这些赛道的发挥,在这个以技术为王的3D引擎行业,一个引擎的技术水平往往决定了其在行业里的地位。据悉,在3年前,Cocos就曾在3D渲染能力方面备受质疑,这也是其这两年集中发力3D图形渲染的原因。

Cocos的新技术,也受到越来越多厂商的认可,在新业务布局中所采用。

今年5月,声网发布的包含K歌、语聊、直播、互动游戏在内的元娱乐解决方案中,就整合了Cocos的3D场景搭建能力和数字人能力。其中,声网的元语聊MetaChat的方案是通过3D引擎打造的元宇宙语聊房,用户可以通过虚拟形象在咖啡厅、酒吧、营地等场景,进行聊天在内的很多互动。

同年6月,Cocos又在智能眼镜Rokid平台发布完全基于OpenXR标准的AR全新交互游戏《幽灵射手》,将小屏幕的手机游戏场景转变成双目视差3D渲染,让用户仿佛置身其中的战场,给玩家的视觉带来全新的突破和震撼力的展现。此外,Cocos还推出XR内容创作工具 Cocos CreatorXR,未来,开发者无需其它接口,可一键将游戏内容发布到Rokid等XR设备上。

图注:Cocos XR 编辑器界面预览。

另外,Cocos也在和国内最大的电商平台尝试推动元宇宙和数字人技术的应用。教育领域 Cocos也有数字人方案和专用工具,服务于智慧课堂、职业教育。

图注:Cocos 虚拟人编辑器界面预览。

在不久前发布的3.6版本中,Cocos又进一步提升了3D渲染、性能方面能力,更新了一批较为硬核的新渲染特性,如针对环境光的环境反射卷积(Reflection Convolution)、针对画面阴影难题的级联阴影(CSMundefined Cascaded Shadow Maps)、针对物体表面光照的各向异性光照(Anisotropic Lighting),以及粒子噪声模块(Noise Module)、动态模型(Dynamic Mesh)、表面着色器(Surface Shader)。

图注:CSM级联阴影。

图注:丝绸效果。

这一个个复杂的专业名词,组成了一个更为真实、细腻的视觉效果。

值得注意的是,在V3.6版本中,Cocos大量重写了引擎底层代码,不仅将原生层TS/JS代码用C++重新实现了一遍,即实现了原生平台C++内核,非原生平台是TS/JS内核,深度优化不同平台的运行效率,进一步提升跨平台、轻量化、高效的原有优势;同时,大幅度提升了服务于原生游戏的能力,也为后续3D内容的画面提升打下基础。

而这也使得Cocos的数字人或其他3D内容,可以流畅运行于算力较低的手机、智能手表、XR设备或车机等平台上,在这次V3.6更新后,这些设备的画面表现将在相仿算力消耗下得到一定的提升。

3D引擎商业化迈入新阶段

无论是元宇宙或互联网3.0,通往未来世界的车票都是引擎。正如芯片或半导体行业核心设计工具就是EDA,而国内软件行业核心设计工具就是3D引擎。

作为国内唯一具有完全自主知识产权的Cocos也成为了焦点,同时伴随着许多大厂等在游戏行业及元宇宙合作案例背书,这一国产3D引擎也因此逐渐从业内走向大众视野中。

据了解,Cocos与字节跳动、华为、百度等多家大厂,有诸多的元宇宙和游戏赛道上的合作案例,一道元宇宙大门正在徐徐打开。

图注:基于 Cocos 引擎的希壤Lite 预览图。

例如基于Cocos引擎的一站式元宇宙内容开发解决方案希壤Lite,为广大开发者“开拓”元宇宙提供更为多元、便捷的开源模板,大幅拓宽元宇宙开发维度。

通过Cocos引擎的能力,希壤Lite能够更轻量化地满足用户的分享与体验,并且同时支持多平台,进一步降低用户使用门槛,打造更丰富的应用场景。

在游戏方面,Cocos Creator与字节跳动平台进行合作后,以实验性功能支持在字节小游戏中使用平台提供的 PhysX 物理能力,优化物理运算性能。此外,华为也与Cocos进行游戏上的合作,Cocos Creator将支持一键将游戏打包为HarmonyOS应用,在配置HarmonyOS SDK与NDK路径后,可在构建面板选择HarmonyOS一键打包。

在海外游戏市场,Cocos与任天堂、育碧等大厂开展相关的业务合作。育碧最近上线的Ubisoft nano平台,把各种经典IP如疯兔、刺客信条等都做成了游戏,这些游戏都是基于Cocos开发;任天堂采用Cocos开发的手游《火焰纹章 英雄》,至今仍是任天堂自跨入手游市场以来收入最高的一款游戏,占任天堂所有手游总营收的一半左右。

不可否认,国内3D引擎与海外厂商存在一定的技术差。为了缩短技术差,Cocos将重心倾向在移动端与跨平台等方面的投入,通过版本迭代提升在移动端的性能与画面表现,未来还会推出包括XR编辑器、数字人编辑等一系列专属内容编辑器,以降低开发者的创作门槛,与此同时也将继续补足包括大型3D游戏在内的重度渲染能力,成为一个全栈或者是全平台的数字内容创作工具。

3D引擎已经成为元宇宙、数字人,游戏等众多行业所无法离开的核心产品,随着互联网技术的日益更新,像Cocos这样的3D引擎,势必会加紧步伐,在更多的互联网赛道中进行能力输出,共创下一个互联网风口。

原标题:《腾讯、阿里、字节为何都在争抢元宇宙引擎?》

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