远飞普林斯顿的颜宁:她用6个月破解了困扰生物学50年难题

澎湃新闻记者 王盈颖

2017-05-08 22:20 来源:澎湃新闻

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2016年9月颜宁演讲。实习生 冯元晴 朱亚文(04:52)
39岁的清华大学教授颜宁将任美国普林斯顿大学终身讲席教授。五一前后,这消息不胫而走。
“颜宁经本人慎重考虑并与学院和学校仔细沟通,已决定接受美国普林斯顿大学分子生物学系雪莉·蒂尔曼终身讲席教授的职位,将于近期前往就任该教职。”近日,清华大学相关负责人确认了这一消息。普林斯顿大学4月27日的简报透露,颜宁将在今年秋天加盟。
在解释为何做出这个对她来说“不容易的决定”时,颜宁说:“我生怕自己在一个环境里待久了,可能故步自封而不自知。换一种环境,是为了给自己一些新的压力,刺激自己获得灵感,希望能够在科学上取得新的突破。”
2007年,年仅30岁的颜宁从普林斯顿大学学成而归,回到自己本科时的母校清华大学任教,成为当时清华最年轻的博士生导师。
“清华厚道、大气、稳重,普林斯顿优雅、淡定、高贵,这是我一生中最爱的两个地方。”在多年前的一次采访中,颜宁如是描述她的两个母校,还表示她的一个理想是有一天可以获得普林斯顿大学这种学校的终身教职。
一语成真。普林斯顿是美国八所常春藤盟校之一,2000年,颜宁在那开始了博士生涯,师从如今的清华大学副校长施一公教授。
在声明中,清华大学和颜宁分别表示,接受普林斯顿大学的新身份后,颜宁“会保持与清华的联系,在符合两校规范的情况下,安排出时间在清华继续从事一定的科研和教学工作”、“凭着对清华的热爱,尽己所能,促进普林斯顿等国外一流学府与清华的交流合作”。
身为结构生物学家,攻克了困扰50年的科学难题

在清华,颜宁带领的团队高产论文。据统计,2009年以来,颜宁为通讯作者并发表在《科学》、《自然》、《细胞》三大国际顶级期刊的论文数目达到17篇之多。
颜宁的研究领域是结构生物学。参加科普讲座时,颜宁都会介绍一遍结构生物学是什么,解释在普通人看来神秘的科研工作到底是什么。
“对于结构生物学家,我们必须眼见为实。Seeing is believing,我们更愿意去看到,而非推理。当然我这里说到的‘看’,并不是指用眼睛去看。”半年前,颜宁接受“墨子沙龙”的邀请,在上海进行了她第一次面向大众的科普报告。
“我们知道,人类眼睛的分辨率是有限的。也正是因为人类用晶体的X射线衍射效应‘看到’了晶体的结构,才逐渐明白了原子层面的排列。”颜宁说。
作为结构生物学家,她最常打交道是分子层面的微观世界,解析着各种各样生命体中蛋白的结构,这些结构隐藏着生命体运作的神奇规律。为了破解蛋白结构,结构生物学家需要获得优质的目标蛋白质,将其结成可“观察”的晶体,并利用X射线衍射的技术手段得到图谱,最后搭建蛋白质的结构模型。
而颜宁的一项重要工作之一,便是在2014年,她的团队解析出了人源葡萄糖转运蛋白GLUT1的三维晶体结构。
什么是葡萄糖转运蛋白?在多次的对外介绍中,颜宁喜欢把它比作商场里的旋转门,一闭一开,控制着葡萄糖的出入。葡萄糖转运蛋白镶嵌在细胞膜上,通过它,作为生物主要供能物质的葡萄糖才能穿过细胞膜,进入细胞,为生命体所用。
“膜蛋白是最难对付的一大类蛋白,你想做的未必是你能做的。4年前,我痛下决心。作为一枚吃货,就死磕我‘想’做的,死磕我们能量来源最重要的葡萄糖如何进入每一个细胞,死磕葡萄糖转运蛋白。”颜宁在这场2016年11月的讲座中说。
葡萄糖转运蛋白的晶体结构——全球有诸多实验室在为这个困扰结构生物界50年之久的科学难题而竞争,而平均年龄不到30岁的颜宁团队用了6个月率先完成,成为世界首次。
支持女性科学家
虽然并不热衷和媒体打交道,颜宁并非新闻稿件中的生客。隔三差五,随着种种荣誉加身,她的名字出现在公众视野中。2012年,她获得美国霍华德·休斯医学研究所国际青年科学家奖和中国青年女科学家奖;2014年,她入选教育部“长江学者奖励计划”特聘教授;2015年,赛克勒国际生物物理奖颁发于她;2016年,《自然》杂志评选出10位“中国科学之星”,她名列其中;2017年她获得2016-2017年度“影响世界华人大奖”提名。
除了科学家的身份,颜宁有一段时间的社会身份是微信公众号“赛先生”的主编之一。她曾在自己的个人微博上表示,在“赛先生”最开始的初衷之一是“支持女科学(家)”。担任主编期间,她呼吁关注“女科学家去哪儿了”的话题,推介优秀女科学家的科研工作。
在传播颇广的一次节目中,主持人称她为“女科学家”,颜宁说她其实拒绝这种说法。“这叫歧视,真的不可以的。”颜宁率真地说。当科学家的性别为男性时,人们通常不会介绍他为“男科学家”。
也正是这个节目,颜宁的微博一下子涌来了数万人的关注。在微博,除了科研心得、发布实验室招聘信息等工作相关,颜宁会分享自己私下的喜好,比如一些电视剧、一些她喜欢的演员、运动员、作家。
一次,她转发了一条关于农民工的新闻,写道:“将来我做科研的脑瓜不灵了,就把精力放到两件事上:1.绿化2.给民工的孩子们办学。总觉得我们每一个过着还算体面生活的人都直接或间接地欠着这些收入与付出远不成比例的劳动者。”
责任编辑:王心馨澎湃新闻报料:4009-20-4009   澎湃新闻,未经授权不得转载
关键词 >> 颜宁,清华大学,普林斯顿,女性科学家,结构生物学,澎湃,澎湃新闻

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