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犹太人的始祖是亚伯兰,不过在带领他的族群进入迦南地以前,他们只能算是概念笼统的“闪族人”中的一支,要是岁月静好,很可能在美索不达米亚的青山绿水间就此泯然众人矣。但是亚伯兰却是个异数,由于史料缺乏,很难还原他率众迁徙的真实原因了,只能采信圣经(主要指旧约部分,下同)记载:他蒙受神启,改名亚伯拉罕,行了割礼,带领着族人向神应许的迦南地进发。
  他们渡过幼发拉底河进入迦南地后,当地的原住民称他们为“希伯来人”,这很可能源自阿卡德语的“哈比鲁”一词,意思是“自河那边来的人”,这是犹太人得到的第一个称谓(最早出现于创世记14:13),亚伯拉罕和族人默认了这个称呼,但未必以此为荣,因为这是外邦人强加给他们的,而且当时进入迦南地的各色人等都有,本地人看外来户总是带着有色眼镜,所以这个称呼的潜台词哪怕没有“盲流”那么恶意,也至多和“老外”差不多的明昵暗谑,远称不上尊重。所以在圣经中犹太人很少自称“希伯来人”。
  到亚伯拉罕的孙子雅各时,犹太人得到了第二个称谓“以色列人”。“以色列”在希伯来语中的意思是“与神摔跤”,同样姑且采信圣经的说法,是因为雅各“与神与人较力,都得了胜”(创世记32:29),所以神让他改名以色列,以示神的应许。他的12个儿子及其后代(即古以色列人的12支派)就被称为“以色列人”,彰显他们神选之民的身份。这个称谓自带光环,反正肯定不是外邦人的创意,犹太人引以为荣,所以后来经常用它来做国名就不奇怪了。题外话:据说雅各在和神人摔跤时被对方摸了一下“大腿窝的筋”(创世记32:32) 变瘸了,因此犹太人吃牛羊肉的时候都要剔去脚筋不吃,以至于他们在古代进入中国后被淳朴的当地百姓简单粗暴地叫成了“挑筋教”,这可能是犹太人最始料未及的第n个称谓,吃货们眼里的世界果然不一样呢。
  傲娇的古以色列人享受完大卫和所罗门两朝的鲜花着锦烈火烹油后不出意外地由盛转衰了,王国也分裂成北方的以色列和南方的犹大两个,各自偏安。犹大王国掌权的自然是犹大支派,大卫和所罗门都出自犹大支派,他们的后代相对争气一些,比北方的以色列王国多撑了130多年才被巴比伦王国所灭。国既不国,“犹大”便成了地理名词“犹大地”,在波斯灭了巴比伦后成了“犹地亚”省。亚历山大大帝征服波斯后,犹地亚开始希腊化,现代英语中“犹太人”的词源就是希腊语和拉丁语中的“犹地亚人”,最初是希腊罗马人对犹太人的蔑称。现在英语中小写的“犹太人”也仍有贬义,不过这已经是后来语义逻辑的再演绎了。可以说到希腊罗马时代,“犹太人”作为如今广为人知的称谓才登上历史舞台。
  因此,笼统的说,按时间顺序排列的“希伯来人”、“以色列人”和“犹太人”指的都是一群人,但“以色列人”可能是他们最喜欢的称谓。不过每个称呼随着历史发展都不断发生着语义转变,比如现在提起以色列人可能更容易想到摩萨德和梅卡瓦,这就不是短短一篇回复能尽述的了。即便如此,“以色列”的本义仍耐人寻味,细品也许能更接近这个民族的初心。
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